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La Nasa annonce que la vie extraterrestre pourrait prospérer sur la lune de Saturne Enceladus

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Il pourrait sembler un terrain gelé, mais sous la surface inhospitalière de la lune Enceladus de Saturne, la vie pourrait prospérer dans les mers chaudes souterraines, pensent les scientifiques.

Le vaisseau spatial Cassini de la NASA a relevé la première preuve que les réactions chimiques se produisent profondément en dessous de la glace, ce qui pourrait créer un environnement capable de soutenir les microbes.

Les experts ont déclaré que la découverte était «la dernière pièce» dans le casse-tête qui a prouvé que la vie était possible sur Enceladus, ce qui est d’autant plus remarquable que la petite lune se trouve à 887 millions de kilomètres du Soleil.

Le prof David Rothery, professeur de géosciences planétaires, The Open University, a déclaré: «À l’heure actuelle, nous ne connaissons qu’une seule génération de vie, celle qui nous a menés.

« Si nous savions que la vie avait commencé indépendamment dans deux endroits de notre système solaire, nous pourrions être très confiants que la vie a également commencé sur quelques dizaines de milliards de planètes et de lunes autour d’autres étoiles dans notre galaxie ».

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Plumes de vapeur tirant sur l’océan d’Enceladus Crédit: Nasa

Les océans liquides existent des milles en dessous de la surface sur Enceladus, afin de savoir ce qui se passe dans les mers souterraines, les scientifiques doivent compter sur les panaches de pulvérisation qui se jettent dans l’atmosphère à travers des fissures dans la glace.

En octobre 2015, la Nasa a envoyé Cassini dans une plongée profonde à travers l’un de ces panaches et a découvert l’hydrogène et le dioxyde de carbone.

Dans un rapport de leurs résultats publiés aujourd’hui dans la revue Science, les scientifiques ont déclaré que la source «seulement plausible» pour l’hydrogène était des réactions chimiques entre l’eau chaude et les roches au fond de l’océan.

Sur le plan crucial, si l’hydrogène est présent, il peut se mélanger avec du dioxyde de carbone pour former du méthane, qui est consommé par des microbes dans les mers profondes et noires de notre planète.

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Cassini a imaginé de faire un fly-by de Enceladus Credit: Nasa

« La lune de Saturne Enceladus a un océan glacé, et un panache de matière éclate des fissures dans la glace », a déclaré le professeur Hunter Waite, de l’Institut de recherche du sud-ouest (SwRI) à San Antonio, chercheur principal pour l’instrument de Spectromètre de masse de Cassini qui a détecté l’hydrogène.

« Le panache contient des signatures chimiques de l’interaction eau-roche entre l’océan et un noyau rocheux. Nous trouvons que la source la plus plausible de cet hydrogène est la réaction hydrothermique continue de la roche contenant des minéraux réduits et des matières organiques.

«Sur la Terre moderne, les carburants dérivés géo-chimiquement comme l’hydrogène favorisent les écosystèmes prospères même en l’absence de lumière du soleil».

Enceladus est la sixième plus grande lune de Saturne, et a été découvert en 1789 par l’astronome britannique William Herschel. Il a environ 310 milles de diamètre et environ 790 millions de milles de la Terre.

Capture vie extraterrestre

Les scientifiques avaient longtemps soupçonné que l’eau liquide pouvait exister sur la lune en raison des forces de marée extrêmes agissant sur le satellite à partir de la gravité de Saturne.

En 2005, la Nasa a lancé Cassini pour explorer Saturne et ses lunes, et en 2015 a découvert qu’Elceladus a légèrement baissé alors qu’il orbitait la planète, ce qui ne pouvait être expliqué que par sa coquille extérieure qui n’était pas gelée à son intérieur. Un océan mondial doit être présent sous la surface glacée, ont conclu les experts.

Depuis lors, les chercheurs ont étudié les données renvoyées par le vaisseau spatial pour voir si les instruments à bord avaient pris d’autres indices que la vie pourrait être présente.

Les nouveaux résultats sont l’indication la plus forte encore que Enceladus a toutes les conditions nécessaires pour que la vie se forme. Si la vie est présente, elle pourrait ressembler à des extrémophiles monocellulaires semblables à des tubes qui ont vécu dans des bouches hydrothermales sur Terre pendant des milliards d’années.

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Les extrmophiles comme ceux trouvés dans les bouches hydrothermales sur Terre peuvent vivre sur la lune de Saturne Crédit: NOAA National Ocean Service

Prof Rothery, a ajouté: « Nous avons maintenant la dernière preuve nécessaire pour démontrer que la vie est possible là-bas.

« C’est la vie qui n’a besoin ni de l’oxygène ni de la lumière du soleil, et peut-être la forme dans laquelle la vie sur terre a commencé, avant que certains d’entre eux ne soient adaptés à d’autres conditions ».

Enceladus est jusqu’à présent la roche la plus éloignée du Soleil qui pourrait soutenir la vie dans le système solaire. Certains scientifiques pensent que la lune d’Uranus Ariel peut avoir un océan liquide, mais elle n’a pas encore été prouvée.

Bien que les scientifiques aient cru auparavant que la croûte glaciale d’Enceladus avait environ 13 milles d’épaisseur, les données récentes de Cassini ont montré que, au pôle sud, il pourrait être aussi important que trois milles de profondeur.

Commentant la nouvelle recherche, le Dr David Clements, Astrophysicien à l’Imperial College de Londres, a déclaré: « Nous avons longtemps soupçonné que les processus hydrothermaux sont derrière les plumes d’Enceladus et l’océan liquide qui les alimente, donc ce résultat est entièrement conforme à cette image.

« Cette découverte ne signifie pas que la vie existe sur Enceladus, mais c’est une étape sur le chemin de ce résultat.

« Il ne nous dit pas vraiment de quoi la vie a commencé sur Terre. Mais il est formidable de voir la confirmation que des procédés hydrothermiques semblables fonctionnent ailleurs dans le système solaire « .

Le professeur Andrew Coates, professeur de physique à UCL, a déclaré: « C’est un résultat passionnant et remarquable qui montre que Enceladus peut être habitable.

« Nous savons que les quatre exigences de la vie, comme nous le savons, sont l’eau liquide, la chimie correcte, une source d’énergie et suffisamment de temps pour que la vie se développe. Mais maintenant, nous savons que 3 des 4 conditions sont là sur Enceladus – et cette lune éloignée rejoint Mars et Europa comme les meilleurs emplacements potentiels pour la vie au-delà de la Terre dans notre système solaire « .

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Source: telegraph.co.uk

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