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La montée des superordinateurs: développer des logiciels, les talents sont des enjeux clés pour la Chine

WUXI, Chine – L’Asie est en avance pour construire les ordinateurs les plus rapides et les plus puissants du monde. The Straits Times se penche sur la façon dont la Chine plie ses muscles dans l’arène de la superinformatique.

En dépit d’être un retardataire relatif dans le monde de la superinformatique, la Chine est devenue une puissance sur le terrain, dépassant les Etats-Unis d’Amérique en vitesse et en nombre.

Le pays possède maintenant les superordinateurs les plus rapides et second plus rapides au monde. Il revendique également 202 des 500 premières machines les plus rapides au monde, dépassant les États-Unis d’Amérique avec le plus grand nombre de superordinateurs dans le dernier sondage TOP500 annoncé en novembre dernier.

Les États-Unis d’Amérique, en deuxième position, comptent 143 systèmes sur la liste. Le Japon était troisième avec 35 superordinateurs et l’Allemagne quatrième avec 20.

« Les superordinateurs chinois se sont développés très rapidement, en particulier au cours des dix dernières années », a déclaré le Dr Gan Lin, 29 ans, directeur adjoint du Centre national chinois de superinformatique à Wuxi, dans l’est de la Chine.

Il abrite Sunway TaihuLight, le supercalculateur le plus rapide au monde. Connue en chinois sous le nom de « Shenwei, Taihu zhi guang » ou « Puissance divine, la lumière du lac Taihu », la machine a la capacité de fonctionner à 100 pétaflop, soit 100 opérations quadrillion en une seconde.

Le superordinateur occupe quatre étages dans le bâtiment, avec ses principaux transformateurs au premier étage, et un système d’électricité et un système d’eau dans chacun des deux étages du sous-sol en dessous. Au cinquième étage, il y a une tour de refroidissement. Les chercheurs et les visiteurs doivent porter des combinaisons antistatiques et mettre des couvertures anti-poussière pour leurs chaussures afin d’entrer dans la salle des ordinateurs de 1 000 mètres carrés située au premier étage.

Pour mettre la puissance de l’ordinateur en perspective, le Dr Gan a expliqué: «En supposant que chacun sur Terre reçoive une calculatrice chacun, quelque chose que le Sunway TaihuLight mettra une minute à calculer nécessitera en tout 32 ans à 7,2 milliards de personnes pour être calculés collectivement.

Il a déclaré à The Straits Times que la Chine avait lancé son programme de calcul intensif au début des années 1980, après l’ouverture de son économie.

Dans le cadre du programme 863, une initiative nationale parrainée par le gouvernement a été lancée en 1986 pour que la Chine développe sa propre technologie de pointe, le Ministère de la science et de la technologie avait adopté une approche à deux volets pour développer ses superordinateurs.

L’un d’entre eux consistait à importer des puces informatiques avancées de l’étranger pour construire des superordinateurs, technologie derrière Tianhe-2, le second ordinateur le plus rapide au monde.

La seconde consistait à construire un superordinateur entièrement fabriqué à l’aide de puces informatiques fabriquées en Chine. Cette approche est devenue le centre d’intérêt après l’interdiction par le gouvernement des USA de l’exportation de puces informatiques avancées vers la Chine en 2015, en raison de préoccupations liées à leur utilisation dans des essais nucléaires. Cela a contribué à la naissance de Sunway TaihuLight, qui a coûté 1,8 milliard de yuans (373 millions de dollars S, 285 millions de dollars USA) et a pris deux ans à se développer.

« Le développement des superordinateurs était totalement en phase avec le développement économique de notre pays », a déclaré le Dr Gan. « Au cours des 20 dernières années, alors que l’économie chinoise a pris son essor, la technologie a également progressé rapidement et, avec elle, les superordinateurs. »

Les immenses ressources que le gouvernement a déversées dans ce domaine ne peuvent être ignorées. Selon une récente étude de Brugel, un groupe de réflexion économique bruxellois, les investissements dans la recherche et le développement ont augmenté beaucoup plus rapidement au cours des dix dernières années qu’aux Etats-Unis d’Amérique et dans l’Union européenne. Les dépenses du gouvernement chinois représentent aujourd’hui environ 20% des dépenses mondiales de R & D en science et technologie, juste derrière les États-Unis d’Amérique et l’UE.

L’année dernière, le gouvernement chinois a annoncé des plans détaillés pour devenir le leader mondial de l’intelligence artificielle (IA) et de l’apprentissage automatique d’ici 2030, ce qui créera une industrie d’une valeur de 1 000 milliards de yuans.

Le pays fait également la course contre les Etats-Unis d’Amérique, l’UE et le Japon pour développer le premier supercalculateur exascale au monde, qui sera 10 fois plus rapide que Sunway TaihuLight.

Les superordinateurs peuvent être utilisés pour prédire l’avenir et reconstruire le passé, a déclaré le Dr Gan.

« Dans le ciel, nous pouvions prédire le temps: sous la surface de la terre, nous pouvions déterminer ses structures, ce qui est utile pour l’exploration du pétrole et des gaz naturels. »

Aujourd’hui, les supercalculateurs sont utilisés en Chine pour prévoir les conditions météorologiques. Leur immense puissance de calcul peut également faire des calculs complexes pour développer des armes nucléaires, aller dans l’espace, concevoir des voitures, des navires et des avions, prévoir des tremblements de terre et plus encore.

Mais malgré toutes ses prouesses en superordinateur en termes de matériel, la Chine est toujours à la traîne des États-Unis d’Amérique et du Japon en termes d’applications logicielles, certains experts estimant l’écart à environ 10 ans.

Le Dr Cao Jianwen, chercheur au State Key Laboratory of Computer Science de l’Académie des Sciences de Chine, a déclaré à South China Morning Post que la vitesse n’est pas tout pour les supercalculateurs. «Les machines sont finalement conçues pour réaliser des programmes conçus par des humains: posséder les supercalculateurs les plus rapides constitue une bonne base pour la Chine, mais il faudra encore une décennie pour voir comment la Chine peut optimiser leur utilisation.

Le Dr Gan, dont le travail principal consiste à développer des applications pour le supercalculateur, considère la faiblesse relative du développement de logiciels en Chine comme l’un des deux principaux défis de l’industrie.

Toutefois, a-t-il dit, depuis le lancement de Sunway TaihuLight en 2016, son équipe d’une centaine de chercheurs a pu développer plus de 100 applications dans 13 domaines, dont le changement climatique, la fabrication et le big data.

Deux des applications ont même remporté le prix Gordon Bell en 2016 et 2017, un honneur mondial dans l’application de l’informatique haute performance aux problèmes de la science, de l’ingénierie et de l’analyse de données.

L’autre défi clé est le talent, a déclaré le Dr Gan.

Le China Daily, un journal officiel, a récemment rapporté que le pays produisait plus de 600 000 étudiants diplômés de troisième cycle et docteurs chaque année, ainsi que des millions de diplômés universitaires, mais pas assez pour entrer dans le domaine du superordinateur.

« Les entreprises Internet sont capables de payer beaucoup d’argent, donc beaucoup de talents sont prêts à aller dans le monde de l’entreprise », a déclaré le Dr Gan.

Plus de talent peut être attiré par une exposition plus tôt. Par exemple, le centre de superinformatique accueille des étudiants en informatique des meilleures universités pour des stages afin de leur donner accès à la puissante machine.

Traduction : Jean de Dieu MOSSINGUE

MIRASTNEWS

Source : THE NATION

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