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Ce fabricant chinois de batteries dépassera bientôt Tesla en capacité

La Chine a dépassé les Etats-Unis d’Amérique en 2015 pour devenir le plus grand marché du monde pour les voitures électriques, fournissant un énorme marché intérieur pour les fabricants de batteries comme CATL

La prochaine puissance mondiale dans l’industrie automobile vient d’une petite ville dans une province de production de thé du sud-est de la Chine, où un fabricant de batteries de véhicules électriques planifie une usine de 1,3 milliard de dollars avec une capacité suffisante pour dépasser Tesla et nain les fournisseurs de voitures à batterie GM, Nissan et Audi.

Amperex Technology Ltd, ou CATL, vend déjà le plus de batteries aux plus grands constructeurs de véhicules électriques sur le plus grand marché des véhicules électriques: la Chine. Maintenant, il veut utiliser le produit d’une offre publique initiale en attente soutenue par Goldman Sachs pour obtenir sous le capot de plus de marques européennes et des clients sécurisés aux États-Unis d’Amérique.

L’entreprise prévoit de lever 13,1 milliards de yuans (2 milliards de dollars) dès cette année en vendant une participation de 10%, pour une valorisation d’environ 20 milliards de dollars. La vente d’actions financerait la construction d’une usine de cellules de batterie de deuxième grandeur seulement à la Giga-usine de Tesla dans le Nevada – assez grand pour cimenter la Chine en tant que leader dans la technologie remplaçant les moteurs énergivores.

Les nouvelles lignes d’assemblage allaient quintupler la capacité de production de CATL et en faire le plus grand fabricant de batteries de véhicules électriques au monde, devant Tesla, BYD en Warren Buffett en Chine et LG Chem en Corée du Sud, selon Bloomberg New Energy Finance. L’usine pourrait être entièrement mise en ligne dès 2020, un moment opportun puisque la Chine vise une multiplication par sept des ventes de véhicules à énergie nouvelle d’ici 2025 et s’interroge sur la possibilité de supprimer complètement les véhicules à combustibles fossiles.

Capture usine de CATL à Ningde

Une usine de CATL à Ningde, province de Zhejiang. Photo: Reuters

« La Chine, sans vergogne, veut être le Detroit des véhicules électriques », a déclaré Anthony Milewski, directeur général de Pala Investments, un fonds basé à Zug, en Suisse, investissant dans la chaîne d’approvisionnement des véhicules électriques. « Il ne fait aucun doute dans mon esprit qu’ils vont mener le monde en capacité et, éventuellement, dans la technologie. »

Le gouvernement chinois aime avoir des champions nationaux de l’industrie: pensez à Alibaba Group Holding dans le commerce électronique et à Tencent Holdings dans les médias sociaux. Jusqu’à présent, aucun constructeur automobile ne fait partie de cette délibération, bien que CATL y travaille en capitalisant sur la poussée de la Chine pour un air plus propre et moins d’importations de pétrole. Le géant émergent de la batterie est, en grande partie, une manifestation du soutien énergique du gouvernement chinois pour les véhicules électriques.

La Chine a dépassé les États-Unis d’Amérique en 2015 pour devenir le plus grand marché du monde pour les voitures électriques. Les ventes de véhicules à énergie nouvelle – y compris les véhicules hybrides rechargeables à piles et à pile à combustible – ont atteint 777 000 unités l’année dernière et pourraient dépasser 1 million cette année, selon les estimations de l’Association chinoise des constructeurs automobiles.

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En Chine, la source de 99% des activités de CATL, les batteries lithium-ion de la société se trouveront dans les véhicules électriques fabriqués localement par Volkswagen, BMW et Hyundai Motor. Toyota Motor, Honda Motor et Nissan Motor japonaises envisagent d’équiper les véhicules fabriqués en Chine de batteries CATL. BAIC Motor Corp, le plus grand vendeur de véhicules électriques en Chine, et Zhengzhou Yutong Group, le plus grand constructeur d’autobus du monde, sont présents sur le marché intérieur.

CATL est déjà en pleine expansion à l’étranger. L’année dernière, elle a dépensé 30 millions d’euros (35 millions de dollars américains à l’époque) pour acquérir 22% de la société finlandaise Valmet Automotive, constructeur sous contrat de Daimler Mercedes-Benz et fournisseur de Porsche et Volkswagen Lamborghini. CATL a également ajouté des bureaux à Paris aux installations existantes en Allemagne.

Maintenant CATL fait un autre saut. Des offres d’emploi pour des postes dans la région de Detroit sont apparues sur LinkedIn, et la société a déclaré dans un courriel qu’elle rencontrait plusieurs constructeurs automobiles des USA pour discuter de partenariats.

« Leurs intentions sont très claires », a déclaré Simon Moores, directeur général basé à Londres du consultant Benchmark Mineral Intelligence. « Pour ne pas être seulement le plus grand producteur de batteries de Chine mais le plus grand du monde. »

Capture voiture électrique se connecte

Une voiture électrique se connecte à une borne de recharge de véhicule électrique à l’extérieur d’un appartement à Pékin. Photo: EPA

Ningde ne ressemble pas à une fonderie mondiale pour la technologie clé dans les voitures du futur. La ville isolée est entourée de montagnes, avec une longue histoire de pêche et d’agriculture qui a récemment fait place à quelques sites Starbucks et McDonald’s. Le président chinois Xi Jinping a été apprenti là-bas en tant que chef du Parti communiste dans les années 1980, lorsque Ningde était la ville la plus pauvre de la côte est de la Chine.

Menahem Anderman, président de Total Battery Consulting à Petaluma, en Californie, est allé voir le siège de CATL en janvier et a trouvé une entreprise en train de devenir un fabricant de batteries de classe mondiale. « Techniquement, ils sont probablement un peu derrière les trois grands », a-t-il déclaré, citant Panasonic, Samsung SDI et LG Chem. « Mais compte tenu de la vitesse à laquelle ils se déplacent, il est raisonnable de supposer que dans deux ou trois ans, ils auront un produit techniquement similaire. »

La nouvelle usine de batteries va se dresser sur des vasières enfouies à travers un lac depuis le quartier général tentaculaire de CATL. L’ensemble du complexe, qui a tout juste sept ans, est assez vaste pour qu’il y ait une demi-heure de marche entre un immeuble de bureaux au coin nord-ouest et une porte du côté est. Six navettes électriques, toutes alimentées par des batteries CATL, font circuler les employés entre les dortoirs, les usines et les laboratoires de recherche. Pour le voyage de 90 minutes à l’aéroport le plus proche à Fuzhou, les employés peuvent réserver des tours gratuits avec chauffeur dans un hybride Zinoro construit par la joint-venture de BMW et alimenté par des batteries CATL.

Zeng Yuqun, l’ingénieur de 49 ans qui a fondé CATL, est souvent vu marcher rapidement à travers le campus. Il est né dans un village de montagne à une heure de route et organise parfois des excursions d’employés dans son lieu de naissance. Pendant la plus grande partie de sa carrière, il a travaillé sur des batteries lithium-ion pour l’électronique grand public, dont l’iPhone, chez Amperex Technology Co, ou ATL, une filiale de la société japonaise TDK Corp, qu’il a contribué à fonder.

Capture CATL de la Chine

La CATL de la Chine envisage une usine de 1,3 milliard de dollars US avec une capacité suffisante pour surpasser la production de Tesla. Photo: Prospectus

La décision de Zeng de lancer CATL en 2011, alors qu’il était président d’ATL, a marqué un pari sur la direction de la politique du gouvernement chinois. Cette année-là, il y avait seulement 1 014 véhicules à énergie alternative vendus en Chine, selon Bloomberg Intelligence. Il faisait essentiellement le pari que l’activité des batteries lithium-ion pour les voitures s’épanouirait, créant une réplique d’ATL axée sur un marché de véhicules qui existait à peine. (Les deux sociétés se sont séparées en 2015, ATL ayant transféré sa participation de 15% dans la nouvelle société à d’autres investisseurs, Zeng ayant démissionné de TDK et d’ATL l’année dernière.)

La prédiction de Zeng s’est avérée juste: l’administration de Xi offre maintenant de généreuses incitations aux consommateurs qui achètent des véhicules sans essence. En 2016 et 2017, ces subventions auraient atteint 83 milliards de yuans, selon une estimation de Cui Dongshu, secrétaire général de la China Passenger Car Association.

Les constructeurs automobiles cherchant à se qualifier choisissent les fournisseurs nationaux de batteries en raison des inquiétudes que les modèles construits avec des marques étrangères ne soient pas éligibles, même s’il n’existe pas de règle écrite interdisant les fournisseurs non chinois. « La prémisse est que les voitures produites localement en Chine sont obligées d’utiliser des batteries locales », a déclaré Jochem Heizmann, directeur général de Volkswagen Group China, en janvier.

Zeng, qui a refusé de commenter pour cet article, peut être franc sur les affaires de véhicules électriques. Au cours d’un forum en Chine l’année dernière, il a clairement fait savoir qu’il ne se voit pas en concurrence avec d’autres fournitures de batterie. « Nous sommes en concurrence avec les voitures à essence », a-t-il déclaré. « Si nous ne pouvons pas gagner contre les voitures à essence, il n’y a pas de place pour nous sur le marché. »

Si CATL s’est transformée en un géant de la batterie émergeant sur la base de la politique chinoise, Zeng semble déjà s’inquiéter d’obtenir un avenir sans cette aide. En avril, il a envoyé un courriel interne destiné à motiver ses employés. Le titre de sa lettre posait une question: «Quand le typhon arrive, les cochons peuvent-ils vraiment voler?

Zeng a utilisé une allégorie pour mettre les travailleurs en garde contre toute complaisance. « Le cochon vole-t-il vraiment? Qu’est-il arrivé au cochon après la fin du typhon? », A-t-il écrit, selon le compte WeChat de l’entreprise. Le cochon est la compagnie, les vents forts sont des subventions du gouvernement, et le danger est que les politiques favorables ne seront pas toujours là pour fournir le soulèvement.

Capture chaîne de montage produisant des véhicules électriques

Une chaîne de montage produisant des véhicules électriques (EV) est vue dans une usine de Beijing Electric Vehicle, financée par Beijing Automotive Group (BAIC). Photo: Reuters

CATL bénéficie d’une politique gouvernementale agressive pour acquérir les minéraux nécessaires aux fabricants de batteries. La Chine assure des livraisons de matériaux clés tels que le lithium, le nickel et les terres rares, et ses sociétés minières sont responsables de 62% de l’approvisionnement mondial en cobalt, a déclaré l’Institut d’économie d’énergie et d’analyse financière basé à Cleveland. Rapport de janvier.

L’introduction en bourse prochaine devrait propulser CATL pour devenir le plus grand fabricant de cellules de batterie au lithium-ion dans le monde. L’entreprise prévoyait auparavant des ventes atteignant 100 milliards de yuans d’ici 2020, un bond énorme de 14,9 milliards de yuans dans ses derniers résultats annuels de 2016. La montée en puissance de la société étendra à son tour la mainmise de la Chine sur la production mondiale de batteries. Environ 70% du marché d’ici 2021, contre 54% l’année dernière, selon la BNEF.

Cette croissance surprenante a des origines outre-mer. « Leurs antécédents et procédures technologiques sont plutôt bons, en partie parce qu’ils ont un peu d’histoire avec une entreprise japonaise », a déclaré Mark Newman, analyste principal de recherche chez Sanford C. Bernstein à Hong Kong.

Il y a aussi l’ingénierie allemande dans son ADN. En 2011, BMW et son partenaire local, Brilliance China Automotive Holdings, ont choisi CATL pour la fourniture de leur marque d’autocars de luxe, Zinoro.

L’année dernière, le constructeur automobile allemand a organisé une fête pour son modèle hybride rechargeable, le 60H, au milieu des cocotiers de l’île de Hainan. Johann Wieland, président de la joint-venture chinoise, et Zeng se tenaient côte à côte pour poser pour des photos avec le modèle en argent.

«Nous avons beaucoup appris de BMW, et maintenant nous sommes devenus l’un des meilleurs fabricants de batteries au monde». Zeng Yuqun, fondateur de CATL

« Nous avons beaucoup appris de BMW, et maintenant nous sommes devenus l’un des meilleurs fabricants de batteries au monde », a déclaré Zeng lors de l’événement. « Les normes élevées et les exigences de BMW nous ont aidés à grandir rapidement. »

Selon Zhou Lei, un partenaire basé à Tokyo qui couvre l’industrie automobile pour Deloitte Tohmatsu Consulting, contribuer à la croissance est un effort important de recherche et de développement. CATL a des liens avec des instituts en Allemagne et State College, en Pennsylvanie, selon son site Web.

CATL a dépensé 670 millions de yuans en recherche au cours de la première moitié de l’année dernière, soit environ 11% du chiffre d’affaires, selon son prospectus. BYD, premier fabricant chinois de NEV, a dépensé 2,76 milliards de yuans, soit 6% du chiffre d’affaires, selon la société.

Le personnel de recherche et de développement comprend un cinquième des 18 000 employés et plus de CATL, et l’entreprise prévoit d’utiliser 4,2 milliards de yuans de l’introduction en bourse pour développer des batteries de prochaine génération, a indiqué le communiqué.

La vente d’actions, qui suggère une valorisation d’environ 20 milliards de dollars des USA, pourrait faire de CATL l’une des plus grandes sociétés cotées au sein du conseil ChiNext de style Nasdaq en Chine. Cette valorisation dépasserait les constructeurs automobiles Kia Motors, Mazda Motor et certains de ses clients chinois. Rival BYD est évalué à environ 27 milliards de dollars USA.

CATL pourrait organiser un road show plus tard cette année. Les souscripteurs comprennent Goldman Sachs et CSC Financial Co.

Une fois achevée, la nouvelle usine de 24 gigawattheures catapultera CATL au sommet des classements de capacité de fabrication. Actuellement, il a une capacité de 17,5 gigawattheures par an en service ou sur le point d’être mis en service. Un gigawattheure équivaut à 1 million de kilowattheures d’électricité, soit à peu près la même puissance qu’un million de foyers pendant une heure.

L’usine augmentera ce total à 41,5 gigawattheures, dépassant la production de LG Chem, a indiqué la BNEF dans un rapport de novembre. En comparaison, la Giga-usine de Tesla aura une capacité de 35 gigawattheures.

«Leurs ambitions sont mondiales à 100% et je crois qu’ils seront des concurrents mondiaux», a déclaré Milewski, également président de Cobalt 27 Capital Corp., de Toronto. « Vous avez le gouvernement chinois derrière eux, et vous avez certaines gens les plus intelligentes du monde qui travaillent là-bas. »

Alibaba possède le South China Morning Post.

Traduction : Jean de Dieu MOSSINGUE

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Source : South China Morning Post

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