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L’effondrement des actions: est-ce que nous sommes entrés dans l’ère de l’inflation?

Les traders indiens regardent les prix des actions à la Bourse de Bombay. Photo: AFP

L’effondrement des cours boursiers est loin d’être irrationnel – il repose sur la crainte que l’économie mondiale ne change une fois en une génération de la désinflation à l’inflation. Et il y a des raisons de croire que ces craintes sont justifiées

À peine six semaines après 2018, le marché haussier des marchés boursiers mondiaux s’est brusquement arrêté. Après une bannière en janvier, où les cours des actions semblaient monter, les investisseurs ont soudainement pris peur. Au cours des 10 premiers jours de février, les marchés boursiers du monde entier ont dégringolé, ce qui a plus que gommé tous les gains qu’ils ont réalisés au premier mois de l’année.

Pour ajouter l’insulte à l’injure, la vente soudaine a été déclenchée par ce qui serait normalement considéré comme une nouvelle économique positive. De nombreux commentateurs ont considéré cette perversité apparente comme un signe de l’incapacité des responsables politiques à réparer un système financier qui reste sujet à des fluctuations dangereuses et irrationnelles, dix ans après le déclenchement de la crise financière mondiale.

Ils ont un point sur l’échec des décideurs, en particulier compte tenu de l’effondrement des fonds spéculatifs la semaine dernière spéculant sur les baisses de la volatilité des marchés.

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Mais la chute du cours des actions ce mois-ci est loin d’être irrationnelle. La nervosité des investisseurs sous-jacents est une crainte grandissante que le monde entre dans une nouvelle ère économique, dont il n’a pas vu depuis plus de 35 ans: un âge où l’inflation, plutôt que la désinflation, est la force monétaire dominante. Si cette crainte s’avère justifiée – et il y a des raisons de croire que cela peut être le cas – alors la liquidation de ces derniers jours n’est pas seulement rationnelle, elle pourrait bien être le début d’une longue période de souffrance pour les investisseurs des marchés financiers.

Un indice lourd a été le déclencheur immédiat de la liquidation des marchés boursiers: des nouvelles que l’économie des Etats-Unis d’Amérique continue de créer des emplois à un rythme soutenu. Les employeurs des USA ont embauché 200 000 nouveaux travailleurs en janvier, plus que ce que les économistes attendaient. De plus, les patrons des Etats-Unis d’Amérique donnent également des augmentations salariales à leurs travailleurs. Les salaires horaires moyens ont augmenté de 2,9% au cours de la période de 12 mois se terminant en janvier, soit la hausse la plus rapide depuis la récession de 2009. En réaction, les pressions vendeuses ont fait reculer de 9% la valeur de l’indice boursier S & P 500 des Etats-Unis d’Amérique de référence au cours de la semaine suivante, avec la propagation rapide de la peur dans le monde par contagion. En Asie, l’indice Hang Seng de Hong Kong a chuté de 10%, tout comme les marchés de la partie continentale.

L’économie des USA continue de créer des emplois à un rythme soutenu – de plus, les patrons états-uniens d’Amérique donnent également des augmentations salariales à leurs travailleurs. Photo: AFP

À première vue, la débâcle semble déroutante. La croissance régulière aux États-Unis d’Amérique crée plus d’emplois pour les travailleurs des USA. Avec un taux de chômage faible, la demande de main-d’œuvre qui en résulte fait grimper les salaires, car les patrons rivalisent pour attirer et retenir des recrues. Et plus de personnes dans le travail couplé à un salaire plus élevé signifie une demande plus forte et plus de dépenses de consommation.

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Bien sûr, des salaires plus élevés et une demande plus forte pourraient se combiner pour faire monter les prix. Mais l’inflation des consommateurs reste faible – à peine plus de 1% selon la mesure la plus favorisée par les décideurs de la Réserve fédérale.

Et en tout cas, il n’est pas immédiatement évident qu’une hausse modérée des prix à la consommation devrait être négative pour les marchés boursiers. Après tout, une demande plus forte et des prix plus élevés signifient une croissance plus rapide des revenus pour les entreprises. Et si une demande plus forte, conjuguée à de généreux allégements fiscaux, entraîne des investissements qui améliorent la productivité, cette croissance des recettes se traduira par une augmentation des profits des entreprises. Toutes choses étant égales par ailleurs, cela devrait pousser les marchés boursiers à la hausse et non à la baisse.

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Le problème est que tout le reste n’est pas égal. Après des années durant lesquelles les grandes Banques centrales du monde ont maintenu les taux d’intérêt à un niveau proche ou inférieur à zéro, pour tenter de relancer la croissance et éviter la déflation, les investisseurs s’inquiètent de plus en plus de la pression inflationniste qu’ils craignent une vengeance.

Il y a de nombreuses raisons à cela, certaines locales et à court terme, d’autres mondiales et à très long terme. Les effets à court terme se joueront au cours de la prochaine année ou deux. Par exemple, aux États-Unis d’Amérique, les réductions d’impôt de l’administration en décembre sont susceptibles de s’avérer stimulantes au moment où il semble que l’économie ait peu ou pas de capacité de réserve.

De même en Europe, les demandes de restrictions budgétaires se multiplient, de même que l’économie de la zone euro connaît enfin une vigoureuse reprise cyclique après sa longue récession. Et après l’accord de coalition de la semaine dernière en Allemagne, qui a vu les sociaux-démocrates anti-austérité prendre le contrôle du ministère des Finances, longtemps bastion de la rectitude fiscale européenne, ces demandes vont tomber sur des oreilles plus réceptives.

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Pendant ce temps, les baisses de production parmi les grands exportateurs de pétrole ont poussé les prix mondiaux du pétrole à la hausse. L’économie japonaise semble enfin avoir échappé à la déflation. Et les efforts de Pékin pour mettre fin à la capacité industrielle excédentaire ont contribué à faire en sorte que la Chine n’exporte plus la déflation vers le reste du monde. En conséquence, à un moment où la demande mondiale est forte, toute une série de facteurs suggèrent que les pressions inflationnistes vont augmenter d’ici la fin de la décennie.

Les banquiers centraux le pensent certainement. Aux Etats-Unis d’Amérique, la Réserve Fédérale augmente déjà les taux d’intérêt et réduit un bilan boursouflé par des années d’impression d’argent « quantitative easing ». Et dans la zone euro, la Banque centrale européenne a récemment revu à la baisse son propre système d’impression d’argent, en prélude à sa suppression définitive dans le courant de l’année.

Impression d’argent de la Banque centrale: en route? Photo: Bloomberg

L’effet à court terme de la hausse des anticipations d’inflation et de la réduction de l’empreinte monétaire des Banques centrales a été de faire baisser les prix sur les marchés des obligations d’État. C’est logique: une inflation plus élevée réduit le pouvoir d’achat de l’argent que les investisseurs récupèrent lorsque les obligations arrivent à échéance.

En outre, les investisseurs tablent sur une augmentation de l’offre nette d’obligations d’État. Aux États-Unis d’Amérique, ils s’attendent à plus d’émissions de la part du Trésor, car le déficit budgétaire augmente à la suite des réductions d’impôt de l’an dernier, alors même que la Réserve fédérale réduit ses propres avoirs. De la même manière, les gouvernements européens continueront d’émettre de la dette, tandis que la Banque centrale arrêtera d’acheter. Le résultat sera une chute des prix des obligations.

Ces effets à relativement court terme sont assez énervants. Mais ce qui effraie vraiment les investisseurs, c’est l’idée que des forces structurelles à plus long terme pourraient faire émerger l’inflation et les taux d’intérêt mondiaux, non seulement au cours des prochaines années, mais au cours des prochaines décennies.

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Depuis le début des années 1980, lorsque l’inflation des consommateurs des Etats-Unis d’Amérique a culminé à 15%, l’inflation mondiale et les taux d’intérêt à long terme ont tendance à la baisse. Cette tendance désinflationniste est en partie le résultat de la politique de la Banque centrale; Au début des années 1980, la Réserve fédérale a porté son taux directeur à court terme à 20% pour freiner la hausse des prix. Mais comme pour toute tendance à très long terme, elle est principalement portée par la démographie.

Au début des années 1980, la génération «baby-boomers» des États-Unis d’Amérique née après la Seconde Guerre mondiale a commencé à atteindre son apogée, alors même que ses propres enfants grandissaient. En conséquence, ils ont commencé à dépenser moins de leurs revenus et à épargner plus. En même temps, les populations productives d’Asie en voie de développement ont commencé à être incorporées dans le système commercial mondial.

Ces tendances démographiques ont entraîné une augmentation de l’épargne excédentaire à l’échelle mondiale, ce qui a entraîné une baisse des taux d’intérêt à long terme et une hausse des prix des actifs. Dans le même temps, il y a eu de fortes augmentations de la main-d’œuvre mondiale et de l’offre internationale de biens de consommation, qui ont pesé sur les salaires et les prix. Les résultats ont été la désinflation mondiale et le long marché haussier de 35 ans que le monde a connu à la fois dans les obligations et les actions.

Les populations en Asie vieillissent rapidement. Photo: EPA

Maintenant, ces tendances démographiques de plusieurs décennies s’inversent. Aux États-Unis d’Amérique, en Europe et au Japon, les générations du baby-boom prennent leur retraite et tirent leurs économies pour financer la consommation. Dans le même temps, les populations des pays émergents d’Asie vieillissent elles-mêmes rapidement, alors même qu’elles consomment plus de ce qu’elles produisent.

Il en résulte que l’excès d’épargne excédentaire qui a pesé pendant des années sur les taux d’intérêt à long terme et sur les prix des obligations s’estompe, tandis que la demande de main-d’œuvre et de biens de consommation commence à croître par rapport à l’offre. Il s’agit d’un renversement de la tendance de plusieurs décennies qui a prévalu depuis le début des années 1980, et il signale une inflation plus élevée et des prix des actifs plus faibles au cours des prochaines années.

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Cette inversion, conjuguée aux facteurs à court terme également à l’œuvre, s’est révélée la première sur le marché des obligations d’État des Etats-Unis d’Amérique, où les prix ont atteint leur plus haut niveau historique à la mi-2016. Depuis lors, les prix des obligations d’État des Etats-Unis d’Amérique à long terme ont chuté d’environ 15%.

Cette baisse des prix des obligations cause des problèmes sur plusieurs fronts et, au cours des 10 derniers jours, elle a commencé à affecter les marchés boursiers mondiaux. D’une part, la faiblesse des prix des obligations d’État équivaut à des taux d’intérêt à long terme plus élevés, ce qui laisse fortement supposer que les sociétés devront faire face à des coûts d’emprunt plus élevés à l’avenir.

Il est temps de commencer à acheter les trucs jaunes? Photo: AP

L’impact réel sur les coûts a été faible jusqu’à présent. Mais dans un environnement où les valorisations boursières semblent tendues, la perspective de coûts d’emprunt plus élevés conjuguée à des pressions inflationnistes croissantes est suffisante pour que les investisseurs revoient leur image de la croissance future des bénéfices des entreprises. En réponse, ils réduisent leurs avoirs en actions de «croissance» plus chères.

Il y a d’autres facteurs au travail aussi. Par exemple, les investisseurs ont longtemps équilibré leur exposition aux actions avec des obligations, en supposant qu’à court terme les prix des deux actifs étaient inversement corrélés. Cela avait du sens dans un environnement de désinflation. Mais à l’ère de l’inflation, les obligations ne constituent plus une couverture efficace réduisant la volatilité pour les investisseurs en actions. En conséquence, les investisseurs repensent de plus en plus la structure globale de leurs portefeuilles.

Pourquoi le marché haussier de Hong Kong devrait-il courir et courir?

Le résultat est le doute et l’incertitude qui ont affligé les marchés financiers ce mois-ci. L’alarme peut encore s’avérer prématurée.

Le monde est loin de connaître les taux d’inflation à deux chiffres de la fin des années 1970 et du début des années 1980. Et il y a de bonnes raisons de croire que la montée des marchés boursiers asiatiques et des actions cotées à Hong Kong en particulier n’est peut-être pas terminée.

Mais pour les épargnants ordinaires qui craignent que l’économie mondiale ne fasse une fois par génération de la désinflation à l’inflation, il est peut-être temps de penser à une protection contre l’inflation de leurs portefeuilles. En remontant les leçons des années 1970 inflationnistes, quand les actions des Etats-Unis d’Amérique ont augmenté de 190 pour cent, alors que le prix de l’or a augmenté de 1.500 pour cent, il peut être temps de couvrir le marché boursier en achetant un peu du métal jaune – juste au cas où.

 Tom Holland

Tom Holland est un ancien membre du SCMP, qui écrit sur les affaires asiatiques depuis plus de 20 ans.

Traduction : Jean de Dieu MOSSINGUE

MIRASTNEWS

Source : South China Morning Post

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