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La crise du crédit en Chine

Les gens utilisent les escaliers mécaniques en dessous des publicités pour une application de magasinage en ligne dans un magasin d’électronique à Pékin (9 juillet 2015). Crédit d’image: AP Photo / Mark Schiefelbein

Une répression du microcrédit, visant à protéger les consommateurs, laisse la classe inférieure de la Chine avec un accès limité au crédit.

Le site web de China Rapid Finance présente un dessin animé d’une jeune femme à vélo. Souriante dans un pull rouge et des boucles d’oreilles, elle pédale sur une pente ascendante de prospérité, dopée par des prêts de valeur croissante. Avec un prêt de 100 $, elle a pu acheter de la nourriture. Avec 1000 $, elle a soutenu son éducation. Avec 10 000 $ de prêts, elle pourrait un jour s’offrir un mariage, une voiture et même une maison. Le message est clair: les petits prêts sont la clé d’une vie meilleure en Chine.

China Rapid Finance est l’une des milliers de sociétés privées de micro-prêt en ligne en Chine qui, ces dernières années, ont comblé une lacune importante dans l’économie du pays en accordant des crédits aux membres des classes moyennes et inférieures, qui traditionnellement n’avaient pas l’accès à l’emprunt dans le cadre du système bancaire d’État.

Les partisans des prêts sur salaire et des prêts entre pairs offerts par ces entreprises affirment qu’ils offrent aux emprunteurs une mobilité financière ascendante et la possibilité de réaliser les pièges d’un mode de vie de classe moyenne. Mais la prolifération rapide des sociétés de prêt sur un marché non réglementé a également conduit à un surendettement généralisé et à une série de pratiques abusives de recouvrement de dettes. De plus en plus d’emprunteurs ont commencé à ne pas rembourser leurs prêts, et les analystes financiers et les régulateurs gouvernementaux craignaient qu’une bulle de dette croissante au sous-sol de l’économie chinoise menace la stabilité générale du système financier du pays.

En décembre, dans le but d’atténuer le risque systémique et de freiner l’exploitation des consommateurs, les autorités financières de l’État ont annoncé des règles visant à relancer la croissance incontrôlée de l’industrie des prêts en ligne. Des milliers d’entreprises opérant sans licence gouvernementale ont été interdites de prêt. Les quelques centaines qui restaient sur le marché – y compris les grands noms de la Chine comme Quidian, PPDai et Jianpu – devinrent soumis à de sévères restrictions sur le total des prêts, les clients qu’ils pouvaient prêter et les taux d’intérêt qu’ils pouvaient exiger. À la suite de la réglementation, de nombreuses entreprises devraient faire faillite, et de nombreux emprunteurs potentiels devraient se retrouver avec des options de crédit sévèrement limitées.

Dans une économie de marché où il faut de l’argent pour gagner de l’argent, les experts disent que l’accès au crédit est un facteur majeur séparant le pouvoir économique des riches et politiquement bien connecté de ceux des couches inférieures du système chinois. De nouveaux règlements sur les prêts en ligne ont été mis en place, en partie, pour protéger les consommateurs à faible revenu – mais, à une époque de forte inégalité des revenus à travers la Chine, ils pourraient aussi s’avérer être un obstacle de plus.

« Chaque fois qu’il se passe quelque chose de mauvais dans le système de marché, le gouvernement a l’impression qu’il faut l’inverser complètement », a déclaré Cheryl Xioaning Long de la Xiamen University School of Economics. « Les réglementations sont imposées à l’industrie des micro-prêts, plutôt que de s’attaquer au problème fondamental de l’absence d’accès au capital pour les membres inférieurs de la société. On pense peu à l’idée qu’il vaut mieux avoir un prêt avec un intérêt élevé que de ne pas avoir de prêt du tout. »

L’industrie du microcrédit en ligne a officiellement enregistré une activité d’environ 150 milliards de dollars en 2017 et a connu une croissance exponentielle au cours des dernières années, en raison des hausses spectaculaires de l’accès Internet et de l’utilisation des smartphones en Chine. De nombreux emprunteurs dans la classe inférieure et la classe moyenne inférieure, qui se sont habitués aux petits prêts dans le cadre de leur vie quotidienne, ont exprimé leur frustration à la suite des règlements de décembre.

« Ma ligne de crédit est soudainement remise à zéro? » s’est plaint un utilisateur de la plate-forme de prêt de Baidu en février. « Tu ne peux pas me jouer comme ça. Je payais mes dettes à temps! »

« Est-ce la façon dont vous traitez un ancien client? », a déclaré un autre utilisateur. « J’essaie seulement d’acheter quelque chose qui vaut quelques centaines de dollars, et tu m’as refusé en une seconde. Je suis sans mots. »

Depuis la création de l’industrie des microcrédits en Chine, les experts financiers ont largement célébré sa diversité naissante, car les entreprises ont répondu à des besoins de créneaux qui n’avaient pas été satisfaits depuis longtemps par le système financier traditionnel. Certaines entreprises ont offert de petits prêts pour les soins de santé, par exemple, tandis que d’autres ciblaient des groupes spécifiques de personnes, comme les agriculteurs.

« Avoir accès à des prêts, en particulier pour les familles rurales pauvres, a un impact important sur leur capacité à augmenter leurs revenus et à poursuivre d’autres opportunités », a déclaré Alfred Park, rédacteur en chef de China Economic Review. « Mais les gens ne savent pas toujours dans quoi ils s’engagent. »

Xu Xia est un emprunteur qui a vu à la fois le bon et le mauvais des prêts en ligne. Xu a commencé à emprunter à l’université pour compléter la petite allocation de vie qu’elle recevait de ses parents. Xu est typique dans la mesure où elle a d’abord utilisé des prêts pour faire face à ses besoins quotidiens: elle a payé son service de smartphone et pris soin de son chat. Toujours à quelques clics d’un nouveau prêt, cependant, Xu s’est rapidement trouvée sujette à des dépenses excessives.

« Les prêts en espèces vous rendent plus riche que vous ne l’êtes réellement », a déclaré Xu. « C’est addictif. Je dois maintenant beaucoup de dettes. »

Xu a dit qu’elle était consciente que les nouvelles règles rendent plus difficile pour ses amis d’obtenir des prêts. Mais sur la base de sa propre expérience en matière de dette – aujourd’hui, Xu dépense environ la moitié de son salaire mensuel en remboursant ses anciens prêts -, elle doute si cela est une mauvaise chose.

Pourtant, les experts disent que les expériences négatives des consommateurs ne sont pas des signes explicites qu’une industrie est brisée ou nécessite une réglementation. Dans le cas des prêts en ligne, un système institutionnalisé d’éducation financière pourrait également préparer les consommateurs à aborder la dette de manière responsable et à éloigner les usuriers.

Park a expliqué que la diversité et le dynamisme de toute industrie doivent toujours être équilibrés par une réglementation prudente. Parce qu’il n’y a pas eu de données significatives sur qui a spécifiquement utilisé les prêts en ligne en Chine – en raison, d’ailleurs, d’un manque de réglementation – il a dit qu’il est difficile dans ce cas de prédire si le gain net de protection du consommateur l’emportera sur une perte de la diversité sur le marché et la réalité que, en vertu de nouvelles réglementations, certains consommateurs perdront l’accès au crédit.

Selon Michael Pettis, Carnegie Senior Fellow et professeur de finance à l’Université de Pékin, l’impact de la réglementation dépendra en fin de compte de la façon dont les gens utilisent réellement les petits prêts. Si plus de gens empruntaient pour investir dans de petites entreprises ou pour relancer leur vie, Pettis a déclaré que la réglementation pourrait nuire à leurs perspectives et à l’économie chinoise en général. D’un autre côté, si davantage de personnes empruntaient pour des achats de vanité, la réglementation pourrait être utile pour la Chine, parce que ce genre de consommation conduit le plus souvent à aggraver la dette des ménages.

En tout cas, Pettis a averti qu’une répression sévère contre une jeune industrie du crédit pourrait avoir des conséquences négatives à long terme, compte tenu du crédit comme facteur d’inégalité économique en Chine.

« Tant que l’argent et les opportunités économiques restent au sommet, où les gens économisent plus qu’ils ne dépensent, vous avez moins d’argent injecté dans l’économie », a déclaré Pettis. « C’est quand les économies finissent par stagner. »

Andrew McCormick

Andrew McCormick est un journaliste qui étudie actuellement à la Columbia Journalism School. Des reportages supplémentaires ont été fournis par Chuan Tian et Haneya Hasan à la Columbia Journalism School.

Traduction: Jean de Dieu MOSSINGUE

MIRASTNEWS

Source: The Diplomat

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