A la Une

Le partenariat improbable qui a ouvert le brut du Congo

Le président de la République du Congo, Denis Sassou-Nguesso, lors d’un sommet sur la sécurité alimentaire à Rome en 2009. Crédit: Pier Paolo Cito / Reuters

L’un des plus grands négociants en pétrole au monde s’est tourné vers un fabricant de passeports belge pour avoir accès aux fonctionnaires africains et à leurs champs pétroliers. Mais un employé a admis avoir versé des pots-de-vin pour que cela se produise.

En 2006, le milliardaire suédois Torbjorn Tornqvist cherchait une nouvelle source de pétrole brut.

En tant que directeur général de Gunvor, un géant du pétrole brut qu’il avait cofondé avec Gennady Timchenko, un allié du président russe Vladimir Poutine, Tornqvist avait des raisons de craindre que les relations de plus en plus tendues entre les Etats-Unis et la Russie finissent la principale source de pétrole de la société.

La République du Congo en Afrique centrale semblait être une solution. À ne pas confondre avec la plus grande République démocratique du Congo voisine, le pays était prêt à ouvrir le champ pétrolifère de Moho-Bilondo, sa première réserve en eau profonde.

Pour s’y implanter, Tornqvist a fait appel à Maxime Gandzion, ancien dirigeant du géant pétrolier français Total, devenu conseiller spécial du président congolais Denis Sassou-Nguesso.

Utilisant cette position de premier plan, il a ouvert la voie à un accord lucratif pour Gunvor. Entre septembre 2010 et juin 2012, la société a récolté environ 2,2 milliards de dollars américains auprès de 22 pétroliers de brut qu’elle a pu acheter au Congo. En 2011, plus de 20% des bénéfices mondiaux de la société – 327,9 millions de dollars – provenaient directement de ce pays tropical appauvri.

Le problème était que toute l’opération violait la loi congolaise – les envois étaient achetés sans appel d’offres public. En outre, ils n’étaient possible que grâce à des paiements effectués à des fonctionnaires provenant des recettes pétrolières et les frais de prêt exagérés que Gunvor a facturés à la compagnie pétrolière nationale congolaise, selon une analyse de Public Eye, une organisation anti-corruption.

La preuve réside dans une série de contrats, de factures, de dossiers judiciaires, de courriels et d’autres documents divulgués par les journalistes du projet de signalement de la criminalité organisée et de la corruption (OCCRP) et du magazine belge Medor.

Ce n’était pas la première fois que Gandzion travaillait pour Tornqvist. Des années auparavant, il a présenté Gunvor à Semlex, une société belge de données biométriques, qui s’avérerait vitale dans ce qui semblait être un accord pétrolier africain important en Côte d’Ivoire pour le négociant en pétrole.

Semlex est devenu un acteur crucial des opérations africaines de Gunvor. Le rôle de la société, selon son contrat avec Gunvor, était d’aider à acheter du pétrole. Comment ça s’est passé, c’était le problème.

Après un voile de sociétés écran et de comptes offshore, Semlex a largement supervisé le paiement de 48 millions de dollars, après quoi Gunvor a remporté des accords commerciaux favorables dans trois pays africains, ont découvert les journalistes.

Des journalistes de l’OCCRP, de Medor et de Reuters ont récemment rapporté que les activités de Semlex en Afrique ont été gâchées par la corruption. Gunvor l’a peut-être vu comme un partenaire idéal en raison de ses contacts politiques africains et de son vaste réseau de sociétés offshore secrètes.

Les paiements ont été blanchis via ce réseau. Les fonds ont été transférés entre la Suisse et Hong Kong ainsi que par Maurice, le Luxembourg et Monaco. Pour dissimuler la véritable relation entre Semlex et Gunvor, ils ont été répertoriés comme frais de livraison.

Les documents montrent que les intermédiaires de Gunvor, dont Gandzion, ont utilisé les sociétés liées à Semlex pour déplacer des fonds. Gandzion et son fils, Yoann, avaient déjà fait affaire avec le fondateur de Semlex, Albert Karaziwan.

L’aîné Gandzion et Karaziwan n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

François Koning de Janson Baugniet Associates, le cabinet d’avocats représentant Semlex, a envoyé aux journalistes un communiqué de presse datant de décembre dernier qui a répondu à une autre allégation. Gunvor a nié les allégations d’actes répréhensibles au nom de l’entreprise et de ses responsables, y compris Tornqvist.

L’introduction ivoirienne

Tout a commencé en Côte d’Ivoire en 2008. En mars de la même année, un contrat portant sur ce qui semblait être un accord d’un an a été signé entre la succursale de Semvv.

Grâce à Semlex, Gunvor a versé des paiements de 7,6 millions de dollars à des fonctionnaires proches du président Laurent Gbagbo entre 2010 et 2011.

Par l’intermédiaire des banques suisses et belges, dont BSI Ltd et BNP Fortis, cinq paiements étaient destinés à trois autres fonctionnaires: l’oncle de Gbagbo, Laurent Ottro, qui dirigeait la raffinerie du pays; Aubert Zohore, conseiller économique présidentiel; et Kassoum Fadika, alors chef de Petroci, la compagnie pétrolière du pays. En raison de la crise politique qui s’est développée plus tard dans le pays, il est difficile de savoir si les paiements ont atteint leurs destinataires.

Les journalistes ne pouvaient trouver aucun objectif commercial légitime pour les paiements.

Par courrier électronique à OCCRP, Fadika a nié avoir reçu de paiement. «Je n’ai reçu aucun argent de la part de Gunvor. Mis à part Gunvor, je ne connais absolument aucune des organisations que vous mentionnez et je n’avais aucun lien avec aucune d’entre elles.»

Les registres indiquent qu’après que les paiements ont été effectués, Petroci, la société pétrolière ivoirienne, a donné accès à Gunvor à plus de 3,1 millions de barils de pétrole du pays dans le cadre d’accords préférentiels. Gunvor a également prévu le paiement d’environ 90 millions de dollars de pétrole au régime ivoirien sous Gbagbo.

Comme cela se produirait plus tard au Congo, l’argent destiné à payer les fonctionnaires a été prélevé sur les expéditions de pétrole.

Par exemple, les factures datées du 2 mai 2011 montrent que Semlex a reçu de Gunvor une redevance de 2 dollars par baril de «participation aux bénéfices», qui, selon le contrat, l’aiderait à négocier et à exporter le pétrole ivoirien transporté les 11 et 13 avril. Les factures mentionnent deux expéditions de pétrole transportées sur deux navires: le Glen Maye et le Mare Aegeum. Le pétrole est originaire des champs ivoiriens d’Espoir et de Baobab.

Dans cette affaire, Semlex a reçu plus de 3 millions de dollars pour les deux expéditions totalisant près de 1,6 million de barils, bien que la société de passeports n’ait joué aucun rôle dans l’extraction ou le transport du pétrole. Une partie de ces fonds a été acheminée rapidement vers des comptes bancaires offshore.

Les virements bancaires, les factures, les contrats et la correspondance par courrier électronique révèlent un modèle. Gunvor a transféré des fonds à Semlex CI, qui a immédiatement versé des sommes importantes – dont 70% étaient destinées à des fonctionnaires.

Pendant ce temps, Gunvor a profité des profits et a cherché ailleurs en Afrique pour tirer parti de son succès.

Siège de Semlex Group à Bruxelles, en Belgique, 2017. Crédit: Francois Lenoir / Reuters

Où le pétrole coule librement

Aujourd’hui, le Congo a une dette nationale de plus de 9,1 milliards de dollars, dont environ 2,3 milliards de dollars sont dus à des négociants en matières premières, dont Glencore et Trafigura.

Les négociants utilisent souvent des accords de préfinancement – le paiement anticipé pour le pétrole non extrait – en tant que mécanisme permettant de prêter de l’argent à des gouvernements à court d’argent, parfois à des conditions désavantageuses pour les États. Ils sont ensuite remboursés avec un accès au pétrole bon marché sur plusieurs années, ce qui finit par coûter aux États des pertes de bénéfices à long terme.

En juin 2010, Gunvor a signé le premier de deux contrats avec la Société Nationale des Pétroles du Congo (SNPC). Cet accord, signé en janvier 2011, prévoyait des prêts d’un montant de 750 millions de dollars au régime congolais, en partie financés par la banque française BNP Paribas. Les paiements anticipés ont été remboursés sur la base du prix des livraisons de pétrole, selon un rapport de 2017 sur les activités de Gunvor au Congo publié par Public Eye. Compte tenu de l’implication de la société d’État SNPC, l’accord pourrait avoir violé la loi congolaise, qui exige que les contrats de commercialisation du pétrole fassent l’objet d’un appel d’offres public.

Une société fictive en Suisse appelée SEF Finance a envoyé une partie du paiement anticipé pour le pétrole de Gunvor au directeur de la SNPC, Cedric Okiorina, bien qu’il ne semble pas y avoir de motif commercial légitime. De manière inhabituelle, la SNPC n’a pas fixé de prix fixe pour son accord de remboursement anticipé, ce qui a permis à Gunvor d’optimiser ses bénéfices en fonction des prix du pétrole aux dépens de l’État.

En contrepartie, SEF Finance – en fait, une société écran qui semblait n’être utilisée que pour acheminer les paiements – a été récompensée par des frais de service de 2 à 3%. Une facture vue par OCCRP et Medor montre que SEF a facturé à Semlex C.I des paiements, en faisant référence à un contrat entre Gunvor et la «joint-venture» de Semlex. La SNPC n’a pas pu être joint pour commenter.

Le motif a été répété plusieurs fois. Semlex a effectué un grand nombre de paiements dans son dédale de sociétés offshore, apparemment pour le compte de Gunvor. En contrepartie, Gunvor a obtenu des contrats très rentables.

Souvent, Gunvor a envoyé des paiements directs à Semlex C.I., qui a ensuite payé Petrolia, une entreprise liée à Gandzion. Selon le tribunal, ces paiements ont permis de réaliser 22 expéditions de pétrole d’une valeur de 100 millions de dollars chacune, pour un total de 2,2 milliards de dollars.

Les paiements de Gunvor et de ses mandataires étaient souvent décrits comme des frais de consultation et de service. Quelques jours à peine avant que Gunvor ne signe son accord avec la SNPC en juin 2010, elle a signé un contrat distinct avec Petrolia, une société du Belize dont Gandzion était administrateur. (Petrolia était l’une des deux sociétés qui possédaient Prevail Energy de Gandzion, qui avait déjà des parts dans le champ de Mendo-Kundji-Bindi au Congo).

Une facture vue par OCCRP, par exemple, montre que 250 000 dollars, portant la mention «Congo Petrolia», ont été transférés de Gunvor à un compte contrôlé par le fondateur de Semlex, Karaziwan, en paiement de Petrolia. Les documents judiciaires montrent qu’en tout, 10,83 millions de dollars ont été transférés sur des comptes bancaires Petrolia à Genève.

A travers Semlex et Gandzion, des paiements ont ensuite été envoyés au président congolais Sassou-Nguesso, à son épouse Antoinette Sassou-Nguesso, à son fils Denis Christel Sassou-Nguesso, à son neveu Edgar Nguesso parmi d’autres initiés congolais, dont Abbas Haidara, alors conseiller présidentiel puissant. Haidara n’a pas pu être contacté pour commenter.

Le président Sassou-Nguesso a déclaré aux médias: «Le Congo est un État souverain qui a le statut légal de choisir avec qui il fait des affaires, comme tous les pays, tout cela se fait de manière parfaitement transparente et légale.»

Thierry Moungalla, porte-parole du gouvernement congolais et ministre de la communication, a déclaré à l’OCCRP que les allégations étaient sans fondement et que des poursuites judiciaires seraient engagées si l’affaire était signalée.

Un relevé d’achats

Yoann Gandzion a souvent demandé au fondateur de Semlex, Karaziwan, de l’argent pour acheter des voitures de luxe, louer des biens et donner à ses enfants des indemnités, selon les courriers électroniques consultés par OCCRP et Médor. La famille a reçu ces paiements par l’intermédiaire de sociétés fictives, dont Daruneva – une société où Karaziwan et Yoann Gandzion sont des partenaires.

Maxime et Yoann Gandzion n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Les virements bancaires vus par les journalistes montrent que des sommes considérables sont transférées de Gunvor à Semlex, dont plus de 3,6 millions de dollars le 26 mars 2010.

Pour ses peines, Gunvor a doublé le taux par baril de profit. On estime que la société a réalisé plus de 110 millions de dollars de bénéfices.

Que ce soit au profit de Gunvor ou des Gandzion, le mécénat de Semlex a mangé grâce aux recettes pétrolières du Congo. Environ 20% des bénéfices des 22 expéditions vendues par Gunvor – soit environ 22 millions de dollars – ont été reversés à la famille congolaise et à des responsables clés, selon des documents.

Chaque entreprise du réseau était connectée. SEF Finance, par exemple, était une société écran utilisée pour verser des pots-de-vin à la direction de la SNPC, dont Cedric Okiorina, directeur du marketing. Okiorina aurait reçu 9,9 millions de dollars par l’intermédiaire de la société. Une facture distincte vue par les journalistes a décrit cela comme «des honoraires de consultation entre Gunvor et Semlex».

La Côte d’Ivoire et la République du Congo ne sont pas les seuls endroits où Semlex et Gandzion ont tenté d’ouvrir des portes à Gunvor. Dans un courrier électronique relatif à un contrat pétrole contre argent d’une valeur de 150 millions de dollars avec le Gabon, pays voisin d’Afrique centrale, un représentant de Gunvor a déclaré à Karaziwan, de Semlex, que 20% de chaque expédition pourrait être utilisée pour rembourser le prêt.

Citant des accords similaires en Côte d’Ivoire, en Angola et au Congo, le représentant de Gunvor a déclaré que le Fonds monétaire international ou la Banque mondiale considéreraient cette dette comme un «paiement anticipé» et ne la considéreraient pas comme une dette publique.

Une raffinerie de pétrole à Djeno, sur la côte atlantique du Congo, 2014. Crédit: JB Dodane / Flickr

“Maître Vladimir”

Les prétendus liens de Gunvor avec le président russe Poutine l’ont rendu célèbre. Pendant une décennie, des rumeurs ont circulé selon lesquelles le cofondateur Gennady Timchenko est financièrement connecté à Poutine. Lorsque Timchenko a été placé sous le coup de sanctions américaines en 2014 pour ces liens présumés, son co-fondateur de Gunvor, Tornqvist, a racheté la participation de 43,5% de la société russe au moins 1 milliard de dollars.

«Le président russe Poutine n’a pas et n’a jamais eu d’investissement ou de propriété dans le Groupe Gunvor, avantageux ou autre», a déclaré un porte-parole de Gunvor à l’OCCRP et à Medor. « Cette rumeur est entièrement fausse et les preuves à l’appui de cette fausse réclamation n’ont jamais été fournies par personne. »

Cependant, les documents et la transcription d’une vidéo examinée par l’OCCRP et Médor montrent un lien profond entre Gunvor et la Russie. En octobre 2011, alors que Gunvor poursuivait activement l’achat de pétroliers au Congo, le gouvernement russe a signé un protocole d’accord d’un milliard de dollars avec le gouvernement congolais pour le développement d’un pipeline et d’autres accords sur des projets hydroélectriques.

[Tout gouvernement ou toute société a le droit de signer des accords gagnant-gagnant avec d’autres parties et cela ne peut être reproché à qui que ce soit. C’est ce qui est en en principe prévu partout dans tous les actes économiques et financiers légaux, qu’il s’agisse de ceux signés avec les USA, la France, la Grande-Bretagne ou toute autre partie prenante aux contrats. Avoir un ressortissant ou une entité qui fait des affaires douteuses ne peut en aucun cas signifier que le gouvernement de ce pays est derrière l’affaire louche dénoncée, sauf si cela a été acté et réellement démontré avec des preuves irréfutables. Nous traduisons cet article pour véhiculer l’information juste, mais ne sommes pas en accord avec toute éventuelle manipulation de l’information pouvant viser à causer du tort injustement. Cela dit, jusqu’à preuve du contraire nous ne pensons pas que le président Vladimir Poutine soit de près ou de loin mêlé à ces manigances.  MIRASTNEWS].

Ces transactions impliqueraient Gunvor.

Des transcriptions d’une vidéo obtenue par Public Eye, basé en Suisse, et partagées avec l’OCCRP et Médor montrent les anciens responsables de Gunvor disant à un parent du président congolais Sassou-Nguesso que l’approbation du «maître Vladimir» serait sollicitée.

Les questions envoyées par courrier électronique à la présidence russe n’ont pas reçu de réponse.

Dans un autre échange, un responsable de Gunvor s’est vanté du fondateur de Semlex, Karaziwan, sur les «liens très spéciaux qu’il entretient avec la Russie».

« Le soutien d’un pays qui compte comme la Russie peut être extrêmement profitable aux nouvelles autorités [congolaises] », a écrit le responsable de Gunvor.

Le témoin suisse

Les autorités ont fini par soupçonner Gunvor de blanchir de l’argent et de corrompre des fonctionnaires à l’étranger. Les procureurs suisses se sont méfiés des comptes détenus à Clariden Leu, une banque zurichoise, qui ont effectué plus de 22 millions de dollars de transactions en quelques mois. En janvier 2012, la police a perquisitionné le bureau de Gunvor en Afrique, saisi des communications internes et engagé des poursuites pénales.

L’enquête, à laquelle le Bureau du Procureur général de la Suisse a refusé de commenter, a traîné pendant des années avec peu de résultats.

Jusqu’à la semaine dernière. Le 28 août, un ancien négociant en pétrole de Gunvor, identifié uniquement sous le nom de «PC», était assis dans une salle d’audience suisse austère serrant un sac. PC a plaidé coupable d’avoir corrompu des fonctionnaires pour sécuriser des cargaisons de pétrole de la République du Congo et de la Côte d’Ivoire. Il a été condamné à 18 mois de prison avec sursis et à des frais de justice de 33 000 francs suisses (33 850 dollars).

La collaboration de PC avec les procureurs suisses expose Tornqvist et d’autres responsables de l’entreprise à des peines de prison et à de lourdes amendes. Son accord ouvre la porte à l’inculpation de ces autres personnes de la société, a déclaré à la presse Delphine Jobin et Matteo Pedrazzini, ses avocats.

Gunvor lui-même pourrait faire face à des sanctions car Gandzion était un fonctionnaire congolais. Cela signifie que l’entreprise a violé l’article 322 du code pénal suisse qui interdit aux entreprises privées de donner de l’argent aux agents publics. (L’entreprise est actuellement sous le coup d’une enquête en vertu de l’article 102, qui accuse les entreprises de corruption organisationnelle et peut être condamnée à une amende pouvant atteindre 5 millions de francs suisses (plus de 5,1 millions de dollars).

Gunvor a dépeint PC, un citoyen belge, comme un employé malhonnête pour son gain personnel. « Il a illégalement dirigé des fonds vers lui-même et une autre personne », a déclaré un porte-parole. « Gunvor rejette totalement la possibilité d’une implication consciente et désirée de tout autre employé ou dirigeant. »

Mais les archives judiciaires montrent que Tornqvist a personnellement approuvé le rôle de Gandzion en tant qu’intermédiaire. Les journalistes de l’OCCRP et de Medor ont obtenu des documents détaillant les paiements destinés au président du Congo, ainsi que des factures à cet effet.

Sur plusieurs factures, les signatures de certains responsables de Gunvor, dont Timothy Legge, un directeur de l’époque; Jose Miguel Orti, qui prend sa retraite à la tête du pétrole brut; et Thierry Jacot, responsable des risques, peut être vu eb dessous de PC.

Reportage complémentaire de Marc Guéniat et Agathe Duparc

Cette histoire fait partie du Consortium mondial anti-corruption, un partenariat entre l’OCCRP et Transparency International. Pour plus d’informations, cliquez ici.

 Cet article a été produit avec des journalistes de Medor.

Traduction : MIRASTNEWS

Source : OCCRP

Laisser un commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google+

Vous commentez à l'aide de votre compte Google+. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s

%d blogueurs aiment cette page :