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Le Pentagone cherche à obtenir des fonds pour accroître la production de terres rares aux Etats-Unis d’Amérique alors que les craintes concernant l’offre en Chine augmentent

Du lanthane fondu, un métal des terres rares, est coulé dans un moule à l’atelier de fusion de la société Jinyuan, près de la ville de Damao, dans la région autonome de la Mongolie intérieure, en 2010. | REUTERS

WASHINGTON – Le département de la Défense des Etats-Unis d’Amérique cherche de nouveaux fonds fédéraux pour renforcer la production nationale de minéraux de terres rares et réduire la dépendance vis-à-vis de la Chine, a déclaré le Pentagone, alors que Washington s’inquiète de plus en plus du rôle de Pékin en tant que fournisseur.

La demande du Pentagone a été décrite dans un rapport envoyé à la Maison Blanche et informé au Congrès, a déclaré mercredi le lieutenant-colonel Mike Andrews, porte-parole du Pentagone.

Les terres rares sont un groupe de 17 éléments chimiques utilisés dans les produits de consommation, des iPhones aux moteurs de voitures électriques, en passant par les applications militaires critiques, y compris les moteurs à réaction, les satellites et les lasers.

Les tensions croissantes entre les Etats-Unis d’Amérique et la Chine ont fait craindre que Pékin puisse utiliser sa position dominante en tant que fournisseur de terres rares pour renforcer la guerre commerciale entre les deux plus grandes puissances économiques du monde.

Entre 2004 et 2017, la Chine a représenté 80% des importations de terres rares des États-Unis d’Amérique. Peu de fournisseurs alternatifs ont été en mesure de concurrencer la Chine, qui abrite 37% des réserves mondiales de terres rares.

«Le département continue de travailler en étroite collaboration avec le président, le Congrès et l’industrie des Etats-Unis d’Amérique afin d’améliorer la compétitivité des Etats-Unis d’Amérique sur le marché des minéraux», a déclaré Andrews.

Il n’a donné aucun détail, mais a déclaré que le rapport était lié à un programme fédéral conçu pour renforcer les capacités de production nationales par le biais d’incitations économiques ciblées.

Alors que la Chine n’a jusqu’à présent pas déclaré explicitement qu’elle limitera les ventes de terres rares aux États-Unis d’Amérique, les médias chinois ont fortement laissé entendre que cela se produirait.

Dans un commentaire intitulé « Les États-Unis d’Amérique, ne sous-estimez pas la capacité de la Chine à riposter », le Quotidien officiel du peuple (People’s Daily) a souligné la dépendance «inconfortable» des États-Unis d’Amérique à l’égard des terres rares en provenance de Chine.

«Les terres rares deviendront-elles une contre-arme pour que la Chine puisse réagir contre la pression exercée par les États-Unis d’Amérique sans aucune raison? La réponse n’est pas un mystère», a-t-il déclaré. [En d’autres termes, pourquoi les ressources naturelles nécessaires à l’élaboration, la réalisation et la matérialisation des hautes technologies s’échangeraient-elles facilement, alors que ces technologies ne le sont pas ?MIRASTNEWS].

John Neuffer, président de la Semiconductor Industry Association, a déclaré que les chances de la Chine de restreindre les exportations de terres rares augmentaient.

« Je m’attends à ce que l’autre chaussure tombe », a-t-il déclaré lors d’un événement organisé par la Washington International Trade Association.

Le Pentagone a maintes fois fait part de ses préoccupations concernant la dépendance des États-Unis d’Amérique envers la Chine pour les minéraux de terres rares, notamment dans un rapport de 2018 sur les vulnérabilités de la base industrielle de défense des Etats-Unis d’Amérique.

Le Pentagone a déclaré que le dernier rapport en date était un rapport sur les minéraux des terres rares (Defense Production Act III).

Selon un site Web connexe du Pentagone, le programme donne au président des Etats-Unis d’Amérique « un large pouvoir pour garantir la disponibilité en temps voulu des ressources industrielles nationales essentielles pour soutenir les exigences de la défense nationale et de la sécurité intérieure par le biais d’incitations économiques hautement adaptées ».

John Luddy, vice-président pour la politique de sécurité nationale à l’Aerospace Industries Association, a déclaré que le financement du gouvernement des Etats-Unis d’Amérique pourrait servir à renforcer la production, la capacité de traitement et le stockage de fournitures critiques.

Les représentants de l’industrie comparent le rôle potentiel de Washington à la manière dont les fonds publics garantissent la capacité de lancer des satellites militaires et de renseignement dans l’espace, une autre initiative coûteuse.

Le département de la Défense représente environ 1% de la demande des Etats-Unis d’Amérique, ce qui représente environ 9% de la demande mondiale en terres rares, selon un rapport de 2016 du bureau du gouvernement des Etats-Unis d’Amérique pour la responsabilisation du gouvernement.

Raytheon Co., Lockheed Martin Corp. et BAE Systems PLC produisent tous des missiles sophistiqués utilisant des métaux de terres rares dans leurs systèmes de guidage et leurs capteurs.

Les minéraux de terres rares sont également essentiels dans d’autres équipements militaires tels que les réacteurs, les lasers et les dispositifs de vision nocturne.

La mine California Pass de Mountain est la seule installation des Etats-Unis d’Amérique exploitant des terres rares. Mais MP Materials, propriétaire de Mountain Pass, expédie chaque année environ 50 000 tonnes de concentré de terres rares qu’il extrait de la Californie à la Chine pour y être traité.

Au moins trois sociétés des Etats-Unis d’Amérique ont des usines de traitement de terres rares en construction ou en cours de planification, dont une qui devrait ouvrir l’année prochaine à la mine Mountain Pass pour produire environ 5 000 tonnes de deux types populaires de terres rares par an, selon une source familière avec le sujet.

Les deux autres ne devraient pas ouvrir avant 2022 au plus tôt.

Traduction et commentaires: Jean de Dieu MOSSINGUE

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Source: the japan times

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